Un fleuve aménagé depuis le moyen âge

source : Etablissement Public Loire

barrage-villerest-p2Les premières traces d’une présence humaine sur le bassin de la Loire ont été retrouvées dans le haut Allier, il y a près de 1.000.000 d’années…
Les principaux cours d’eaux du bassin étaient largement utilisées par les romains pour se déplacer.
L’aménagement de la Loire proprement dit a été entrepris à partir du 9 ème siècle avec des objectifs de mise en valeur des plaines alluviales.

Au 12e siècle, Henri II Plantagenêt, roi d’Angleterre fit construire les premières digues en Anjou pour installer des agriculteurs. Au cours des siècles, 700 km de digues latérales ont été construites.

Ces digues ont créé les vals de Loire qui couvrent aujourd’hui plus de 100.000 hectares, de la confluence de l’Allier à l’estuaire. Le premier rôle de ces digues était le plus souvent de faciliter la navigation, avant de protéger les vals contre les inondations.

Cette navigation a joué un rôle économique majeur du 16 ème au 19 ème siècle jusqu’à l’arrivée du chemin de fer.

Le poète LA FONTAINE comparait ainsi le port d’Orléans à celui de Constantinople, tant il y avait de bateaux…

L’entretien de ces ouvrages de navigation et du réseau de canaux à faible gabarit qui avait été créé, a été progressivement abandonné.

Ils sont redécouverts aujourd’hui, à l’occasion de projets de développement touristique.

Au 20 ème siècle, le développement des besoins en énergie s’est traduit dans les sites les plus favorables du bassin par la réalisation de nombreux barrages hydroélectriques et de 4 centrales électronucléaires qui ont besoin d’eau pour leur système de refroidissement.

Enfin plus récemment dans les années 1980 ont été construits les deux grands barrages de régulation de NAUSSAC et de VILLEREST